1 (1603)ASATO, le mâle dominant du groupe reproducteur de Beauval (photo prise le 19/09/2014).

Nom scientifique : Gorilla gorilla gorilla

Synonymes : Gorille des plaines de l'Ouest, Gorille des plaines occidentales.

Classe : Mammifères

Ordre : Primates

Famille : Hominidés

Description : le mâle et la femelle ont un aspect très différent (dimorphisme sexuel), le premier étant beaucoup plus massif que la seconde. Leur pelage est noir, mais le dos des mâles dominants devient gris, d'où leur surnom de "dos argenté" (silverback). Le crâne a une forme typique avec un sommet en "cimier", des arcades sourcilières très développées, un nez large et une mâchoire puissante équipée de longues canines et de larges molaires. Il est dépourvu de queue (comme tous les grands singes : Chimpanzés, Orangs-outans... et l'Homme). La face, les mains et les pieds sont glabres et noirs.

Les mains sont larges, avec des ongles au bout de chaque doigt et des pouces très larges. Les oreilles et les yeux sont petits.

Hauteur : 1,5 à 1,8 m (mâle, debout) ; 1,5 m (femelle, debout).

Poids : 68 à 181 kg.

Durée de vie : 30 à 40 ans (dans la nature) ; jusqu'à 50 ans (en captivité).

1 (1600)2 jeunes, le 19/09/2014.

Aire de répartition : Afrique équatoriale.

Habitat : forêts tropicales primaires et secondaires, clairières, lisières, forêts-galeries, champs abandonnés, etc... du niveau de la mer à 1.600 mètres d'altitude. Les habitats marécageux, qui offrent une protection contre les prédateurs et les activités humaines, sont particulièrement appréciés.

Comportement : dans la nature, le Gorille de l'Ouest vit en groupes constitués d'un mâle dominant, de 3 à 7 femelles adultes, d'enfants et d'adolescents (et parfois de mâles adultes subalternes), il existe aussi des groupes de mâles célibataires ; cette composition est assez fidèlement reflétée par les groupes présents à Beauval.

Les territoires des groupes de Gorilles ont des dimensions variables (de 8 à 47 km²) et se chevauchent fréquemment, l'espèce n'ayant pas de comportement territorial ; les tailles des territoires sont influencées par les disponibilités en nourriture, mais aussi par la présence de prédateurs. Hors l'Homme, les prédateurs du Gorille sont très peu nombreux : les très jeunes animaux peuvent être - potentiellement - la proie d'un oiseau rapace ou bien d'un grand mammifère carnivore, il arrive aussi qu'ils soient tués par un nouveau mâle dominant qui aurait récemment détrôné l'ancien. Les Léopards sont aussi une menace potentielle.

Le Gorille contribue à la dissémination des graines de nombreuses plantes, à travers ses excréments.

Le Gorille se tient fréquemment debout, mais il marche surtout à quatre pattes. Pour un animal de sa taille, le Gorille se déplace assez peu : entre 500 m et 3 km par jour. Il grimpe jusqu'à 15 mètres de haut notamment pour se nourrir, mais il dort fréquemment à terre pendant la nuit.

Le mâle dominant défend sa famille avec des comportements impressionnants, incluant des charges en se frappant la poitrine avec les poings, il peut aussi y avoir des combats de mâles pour la possession des femelles.

Cependant, les Gorilles sont en général des animaux d'un naturel doux et pacifique entre eux et envers les Humains.

1 (3085)Jeune mâle célibataire, le 08/11/2015.

Alimentation : surtout des plantes (plus de 100 espèces de fruits, racines, pousses, écorces, bois pourri, herbes, fougères...), rarement des insectes (termites, fourmis...).

1 (1565)SHEILA, le 02/06/2014.

Reproduction : il n'y a pas de saison de reproduction précise. La femelle atteint la maturité sexuelle à l'âge de 8 ou 9 ans, le mâle beaucoup plus tard (vers 15 ou 20 ans). Elle donne naissance à un seul jeune (les jumeaux sont très rares et, dans la nature, la mère ne s'occupe que d'un seul d'entre eux), après une grossesse de 9 mois. A la naissance, le bébé est très petit (2 kg) et complètement dépendant de sa mère, sur le pelage de laquelle il s'accroche, jusqu'à l'âge de 2 ou 3 ans. Il reste dépendant de sa mère jusqu'à 5 ans. Curieusement, et d'après une étude menée sur 300 femelles Gorilles pensionnaires de zoos, les femelles âgées donnent plus souvent naissance à des petits mâles que les jeunes : il se pourrait que ce soit une réponse à une contrainte pesant sur le succès reproductif des mâles (qui dépend largement des conditions d'élevage par la mère). L'activité sexuelle des femelles est plus élevée lorsque d'autres femelles sont elles-mêmes sexuellement actives : ce serait une stratégie destinée à augmenter leurs chances de se reproduire. Les femelles donnent naissance à un petit tous les 4 ans, leur fécondité semble décliner à partir de l'âge de 18 ans.

1 (270)Le 21/02/2013.

1 (19718)La femelle KABINDA et son petit KOVANGA, le 21/01/2020.

... Plus d'informations sur les Gorilles de l'Ouest (menaces, protection, histoire de leur présence à Beauval...) dans l'article suivant...